Anatomía de las medusas

Medusavienen en una amplia gama de formas, sin embargo, la construcción de su cuerpo es razonablemente similar.



El cuerpo de una medusa adulta consta de una capucha en forma de campana que encierra su estructura interna y de la cual cuelgan tentáculos.



Cada tentáculo está cubierto con células llamadas 'cnidocitos' (un tipo de célula venenosa exclusiva del filo 'Cnidaria'), que pueden picar o matar a otros animales.

La mayoría de las medusas usan estas células para asegurar presas o para defenderse. Otras, como las medusas del orden 'Rhizostomae' no tienen tentáculos ni otras estructuras en los bordes de las campanas. En cambio, tienen ocho brazos orales muy ramificados.



Las medusas carecen de órganos sensoriales básicos y de cerebro, sin embargo, su sistema nervioso y la ropalia (pequeñas estructuras sensoriales) les permiten percibir estímulos, como la luz y el olor, y les permiten responder rápidamente.

Las medusas se alimentan de peces pequeños y zooplancton que quedan atrapados en sus tentáculos. La mayoría de las medusas son vagabundos pasivos y nadadores lentos, ya que su forma no es hidrodinámica. En cambio, se mueven para crear una corriente que obliga a la presa al alcance de sus tentáculos. Lo hacen abriendo y cerrando rítmicamente su cuerpo en forma de campana.

La mayoría de las medusas tienen zarcillos o brazos orales cubiertos con miles de nematocistos microscópicos (un tipo de célula venenosa). Cada nematocisto tiene un 'disparador' emparejado con una cápsula que contiene un filamento punzante enrollado armado con púas exteriores. Al entrar en contacto, el filamento se desenrolla rápidamente, se lanza al objetivo e inyecta toxinas. Luego, el animal puede llevarse la presa a la boca.



Aunque la mayoría de las medusas no son peligrosas para los humanos, algunas son altamente tóxicas, como la medusa melena de león (Cyanea capillata), también conocida como pez araña profunda.

Contrariamente a la creencia popular, el infame y amenazador Hombre de Guerra portugués (Physalia) no es una medusa, sino una colonia de hidrozoos (organismos que están relacionados con las medusas y los corales y pertenecen al filo 'Cnidaria').

De manera similar, las medusas de caja, conocidas a lo largo de la costa de Australia, son cubozoos, no verdaderas medusas escifozoicas. Independientemente de la toxicidad de las picaduras, muchas personas picadas por ellas las encuentran muy dolorosas y algunas personas pueden sufrir anafilaxia (reacción alérgica en humanos y otros mamíferos) u otras reacciones alérgicas graves, similares a las alergias a las picaduras de abejas.

Sistema digestivo de medusas

Las medusas tienen un sistema digestivo incompleto por lo que no tienen intestinos, hígado o páncreas, que son importantes en la digestión de los alimentos en la mayoría de los animales. La ausencia de estos órganos significa que se utiliza el mismo orificio tanto para la ingesta de alimentos como para el depósito de desechos.

Las medusas eliminan sus desechos muy rápidamente. Las medusas no pueden permitirse el lujo de llevar demasiado bulto con ellas, de lo contrario les resultaría difícil mantenerse a flote.