Historia de las Islas Galápagos

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El descubrimiento europeo de las Islas Galápagos ocurrió cuando el dominicano Fray Tomás de Berlanga, el cuarto obispo de Panamá, zarpó a Perú para resolver una disputa entre Francisco Pizarro (un soldado español) y sus lugartenientes. El barco de De Berlanga se desvió de su curso cuando los vientos amainaron y su grupo llegó a las islas el 10 de marzo de 1535. Según un estudio de 1956 de Thor Heyerdahl (un escritor y aventurero noruego) y Arne Skjølsvold (escritor), restos de tiestos y otros artefactos de varios sitios en las islas sugieren visitas de pueblos sudamericanos antes de la llegada de los españoles.

Las islas aparecieron por primera vez en mapas alrededor de 1570 en los dibujados por Abraham Ortelius (geógrafo y cartógrafo) y Mercator (cartógrafo flamenco). Las islas se denominaron 'Insulae de los Galopegos' (Islas del Tortugas ).



El primer capitán inglés que visitó las Islas Galápagos fue Richard Hawkins (un marinero inglés del siglo XVII), en 1593. Hasta principios del siglo XIX, el archipiélago fue utilizado a menudo como escondite por piratas en su mayoría ingleses que robaban galeones españoles que transportaban oro y plata de América del Sur a España.



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Alexander Selkirk (un marinero escocés), cuyas aventuras en las Islas Juan Fernández (grupo de islas dependientes del turismo en el Océano Pacífico Sur) inspiraron a Daniel Defoe (un escritor, periodista y espía británico) a escribir Robinson Crusoe, visitó las Galápagos en 1708 después de fue recogido de Juan Fernández por el corsario Woodes Rogers. Rogers estaba reacondicionando sus barcos en las islas después de saquear Guayaquil (la ciudad más grande y poblada de Ecuador).

La primera misión científica a las Galápagos llegó en 1790 bajo el liderazgo de Alessandro Malaspina (un oficial naval y explorador ítalo-español), cuya expedición fue patrocinada por el Rey de España. Sin embargo, se perdieron los registros de la expedición.



En 1793, James Colnett hizo una descripción de la flora y fauna de Galápagos y sugirió que las islas podrían usarse como base para los balleneros que operan en el Océano Pacífico. También dibujó las primeras cartas de navegación precisas de las islas. Los balleneros mataron y capturaron a miles de Galápagos tortoises para extraer su grasa.

Las tortugas también podrían mantenerse a bordo del barco como un medio para proporcionar proteínas frescas, ya que estos animales podrían sobrevivir durante varios meses a bordo sin comida ni agua. La caza de las tortugas fue responsable de disminuir en gran medida, y en algunos casos eliminar, ciertas especies. Junto a los balleneros llegaron los cazadores de lobos marinos que llevaron a la población de este animal al borde de la extinción.



Ecuador anexó las Islas Galápagos el 12 de febrero de 1832, nombrándola Archipiélago de Ecuador. Este era un nuevo nombre que se sumaba a varios nombres que se habían utilizado, y se siguen utilizando, para referirse al archipiélago. El primer gobernador de Galápagos, el general José de Villamil, trajo un grupo de presos a poblar la isla de Floreana y en octubre de 1832 se sumaron algunos artesanos y agricultores.

El viaje del Beagle llevó el barco de reconocimiento HMS Beagle al mando del capitán Robert Fitzroy a las Galápagos el 15 de septiembre de 1835 para inspeccionar los accesos a los puertos.

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El capitán y otras personas a bordo, incluido su compañero, el joven naturalista Charles Darwin, hicieron un estudio científico de geología y biología en cuatro de las trece islas antes de partir el 20 de octubre para continuar su expedición alrededor del mundo.

Darwin notó que los pinzones diferían entre islas y el gobernador de la colonia carcelaria en la isla Charles le dijo que las tortugas diferían de una isla a otra. Hacia el final del viaje, Darwin especuló que estos hechos podrían socavar la estabilidad de Species. Cuando se analizaron especímenes de aves a su regreso a Inglaterra, se encontró que muchos tipos de aves aparentemente diferentes eran especies de pinzones que también eran exclusivos de las islas. Estos hechos fueron cruciales en el desarrollo de Darwin de su teoría de la selección natural (el proceso por el cual los rasgos favorables que son heredables se vuelven más comunes en generaciones sucesivas de una población de organismos reproductores) explicando la evolución, que fue presentada en 'El origen de las especies' ( una obra fundamental en la literatura científica).

José Valdizán y Manuel Julián Cobos intentaron una nueva colonización, comenzando la explotación de un tipo de liquen encontrado en las islas (Roccella portentosa) utilizado como colorante. Tras el asesinato de Valdizán por algunos de sus trabajadores, Cobos trajo del continente a un grupo de más de un centenar de trabajadores a la isla San Cristóbal y probó suerte en la siembra de caña de azúcar. Gobernó en su plantación con mano de hierro lo que provocó su asesinato en 1904. Desde 1897 Antonio Gil inició otra plantación en la isla Isabela.

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Durante todo un año, a partir de septiembre de 1904, una expedición de la Academia de Ciencias de California, liderada por Rollo Beck, permaneció en Galápagos recolectando material científico sobre geología, entomología, ornitología, botánica, zoología y herpetología. Otra expedición de esa Academia se realizó en 1932 (Expedición Templeton Crocker) para recolectar insectos, peces, conchas, fósiles, pájaros y plantas.

Durante la Segunda Guerra Mundial, Ecuador autorizó a Estados Unidos a establecer una base naval en la isla Baltra y estaciones de radar en otros lugares estratégicos.

En 1946 se estableció una colonia penal en la isla Isabela, pero fue suspendida en 1959.

En 1959, en el centésimo aniversario de la publicación de 'El origen de las especies', se incorporó en Bélgica la Fundación Charles Darwin para las Islas Galápagos. Inició operaciones en las islas en 1960 e inauguró la Estación Científica Charles Darwin en 1964. Con eso, algunos de los daños comenzaron a revertirse.

En 1965, la estación de investigación comenzó un programa de recolección de huevos de tortuga y llevarlos a la estación de investigación donde serían incubados y criados a una edad en la que tenían una posibilidad razonable de supervivencia. Luego fueron devueltos a sus islas nativas. Esto ocurrió justo a tiempo para salvar de la extinción a la raza española de tortugas (sólo quedaron 11 hembras y 2 machos de la raza Española). Se revirtió la disminución de las poblaciones de otras razas. Posteriormente, se inició un programa similar para land iguanas .

El petrel hawaiano también estuvo cerca de la extinción. Sus criaderos estaban protegidos y la población está aumentando. También en 1959, las Galápagos fueron declaradas Parque Nacional por el gobierno de Ecuador. Sin embargo, no fue hasta 1968 que se establecieron los límites del parque, que incluyen el 95% de la tierra de las islas, y un servicio de parques. Más tarde, el océano que rodea las islas fue declarado Reserva Marina y también se colocó bajo la jurisdicción del parque. Las cabras fueron erradicadas de varias islas.

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El turismo organizado comenzó en 1970, cuando 1000 turistas visitaron las islas. El turismo ha crecido a un estimado de 60.000 visitantes al año en la década de 1990. El impacto de esto en las islas se ha mantenido al mínimo mediante la implementación de controles y regulaciones muy estrictos de los operadores turísticos. Los turistas comen y duermen en los botes turísticos y solo se les permite bajar a tierra en las áreas designadas, y luego solo bajo la supervisión de guías autorizados.